Essentiella aminosyror är livsnödvändiga aminosyror som människokroppen inte själv kan tillverka, och därför måste vi få i oss dem med maten.  Dessa aminosyror får vi i oss genom att äta proteinrika produkter så som baljväxter, kött, nötter, fisk, skaldjur, ägg och mjölkprodukter. Även vegetabiliska produkter som inte är nötter och baljväxter kan vara rika på protein, till exempel quinoa som innehåller 14% fullvärdigt protein.

De nio aminosyror som är essentiella för vuxna är:

Fenylalanin

Histidin

Isoleucin

Leucin

Lysin

Metionin

Treonin

Tryptofan

Valin

För barn:

För barn är även Arginin essentiellt

De övriga aminosyrorna som ingår i kroppens proteiner kan kroppen bilda själv, antingen ur andra aminosyror eller ur mellanprodukter i ämnesomsättningen som inte är aminosyror. De kallas för icke-essentiella aminosyror. Endast de aminosyror som kroppen kan bilda ur icke-aminosyror är sant icke-essentiella. Många av de så kallade icke-essentiella aminosyrorna bildar dock kroppen med andra aminosyror som råvaror. En brist på en aminosyra kan alltså leda till att andra, normalt icke-essentiella aminosyror, blir essentiella.